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Insectos gigantes de hace millones de años

noviembre 2, 2010
Hubo un tiempo en el que los gigantes dominaban la Tierra, mucho antes de la llegada de los dinosaurios. Reptaban, se arrastraban, volaban… eran insectos. Los grandes artrópodos del Carbonífero.

Carbonífero

El Carbonífero comenzó hace 360 millones de años y se caracteriza porque grandes extensiones de bosques quedaron sucesivamente sepultados dando origen a estratos de carbón (de ahí su nombre). En el Carbonífero superior abundaron los insectos gigantes (no debió ser una buena época para vivir) entre ellos las libélulas de 70 cm de envergadura y árboles de 40 metros.

Meganeuropsis Permiana

Quizás la mas asombrosa criatura del Carbonífero fuera ésta, la libélula gigante o Meganeuropsis Permiana,  de unos 70 cm de envergadura alar. Estas grandes especies proliferaron hace unos 300 millones de años debido al terreno frondoso y tropical (que más tarde formarían el carbón). Pero las especies gigantescas desaparecieron 50 millones de años después.

Las grandes especies pueden ser el grupo mas alto de una población mas diversa. 

Los científicos han podido observar que el oxigeno atmosférico desempeñó un papel importante tanto en el crecimiento como la extinción de estos insectos. Es posible que los niveles mas altos de oxigeno (un 35% en el Carbonífero) permitieran la evolución de insectos más grandes. Pero hay otras posibilidades como la carencia de depredadores, nadie esta seguro de ello.

La concentración de oxígeno atmosférico llegó a su máximo hace 300 millones de años

Pertenece aún al ámbito de la especulación.

La idea de que hubo insectos mas grandes que los actuales es atractiva. Podemos imaginarnos como una libélula con alas tan grandes como las del halcón, revolotea intentando atrapar presas pequeñas tal como lo hace hoy día. Durante mucho tiempo, los científicos creían que un insecto tan grande sólo podría planear, pero ahora la mayoría de ellos cree que volaban de verdad. Las libélulas modernas doblan y tuercen sus alas, lo que les aporta sustentación y fuerza para elevarse.

Mapa del Carbonífero

Se han hecho numerosos experimentos con saltamontes, libélulas y moscas en ambientes super oxigenados registrando aumentos de tamaño sólo alguna de las veces. Científicos se han centrado en la presión atmosférica que había en aquella época como posible factor  para un aumento de tamaño. Había una mayor concentración de oxigeno y el nitrógeno no se había reducido por lo que  la presión era mayor. Aunque los estudios no han sido publicados todavía, experimentos con moscas a presiones elevadas muestran un 20% de incremento en la masa corporal de éstas en un lapso de 5 generaciones.

La atmósfera antigua pudo haber proporcionado las características necesarias para un posible aumento de tamaño en los invertebrados. Pudo haber sido así, o no.

Fuente: Science Daily
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